Los principales metales nobles que se usan tradicionalmente en orfebrería son: oro, platino, paladio, plata, cobre. Los metales nobles en estado puro son muy blandos y dúctiles, se gastan y deforman con facilidad, es por eso que se usa una aleación, es decir, se funden dos o más metales con el propósito de cambiar sus propiedades y hacerlos mas resistentes y poder usarlos en orfebrería. Para medir la máxima pureza de un metal hablamos de «tres nueves» 99.9% (Un metal 100% puro es casi imposible ya que a medida que disminuye el porcentaje de impurezas, se vuelve progresivamente más difícil purificar el metal aún más.) Como dato curioso, la moneda de oro mas pura es la «Canadian Gold Maple Leaf», que alcanza una pureza del 99,999%.

El Oro

El oro cuyo símbolo es Au, tiene el origen de su nombre del latín “Aurum” que quiere decir “brillante amanecer”. Funde a una temperatura de 1.064 ºC y tiene una densidad de 19,3g/cm3

Cuando hablamos de oro puro o “fino” existen dos maneras de marcarlo: oro de 24 quilates (24k) u Oro de 999 milésimas (999). La aleación que mas se usa en Chile es 18K (750 milésimas) que contiene 75% de oro fino con 25% de otros metales, (plata, cobre, etc…) para proporcionarle cualidades mecánicas que el oro puro no tiene, como rigidez, solidez o para cambiar su color, por ejemplo:

Oro amarillo 18K: La aleación se compone de 75% de oro fino, e iguales cantidades de plata y cobre.

Oro rosado 18K: La aleación se compone de 75% de oro fino 5% de plata fina y 20% de cobre.

Oro Blanco Paladio 18K: La aleación se compone de 75% de oro fino y de 10% a 20% de paladio, el resto es de plata fina.

Existe otra aleación para el oro blanco 18k que usa una liga de cobre + zinc + níquel que logra cambiar a blanco el color del oro fino pero es ligeramente amarillento y es necesario darle un baño de rodio para que mantenga un color plateado. Es muy usado en la joyería industrial por el menor costo que tiene en comparación al oro blanco paladio y ésta es la razón por la cual el color del rodio es comúnmente confundido con el color que debiera tener el oro blanco.

El Platino

El platino tiene el símbolo Pt. Fue descubierto en Ecuador por el español Antonio de Ulloa en 1735. Funde a una temperatura de 1.769 ºC y tiene una densidad de 21,45g/cm3 Es un metal blanco grisáceo, maleable y dúctil. Es resistente a la corrosión y no se disuelve con la mayoría de los ácidos, por esto se considera como un metal extremadamente duradero e hipoalergénico que lo hacen una perfecta opción para los anillos de compromiso. Sólo la aleación 950 del platino (95% de platino y 5 % de aleaciones) se puede marcar como «Platino» El gramo de platino generalmente tiene un precio similar al del oro fino, pero debido a su alto peso específico se necesita cerca de un 40% más de metal para hacer el mismo anillo en platino que en oro amarillo 18k. Otro factor del precio del platino es su alta temperatura y fácil contaminación cuando es trabajado, factores que requieren de herramientas y equipos especiales para su trabajo, lo que hace que la mano de obra por un anillo de platino sea también más costosa.  

El Paladio

El paladio cuyo símbolo es Pd, se parece mucho químicamente al platino, fue descubierto por William Hyde Wollston en 1803. Funde a una temperatura de 1.555 ºC y tiene una densidad de 12.02g/cm3

Es un metal de color blanco grisáceo parecido al platino. Es blanco y dúctil al recocerlo y por su similitud al platino fue muy usado para hacer joyas durante la segunda guerra mundial cuando el platino fue declarado recurso estratégico. Hoy se usa mayormente en electrónica, tecnología y catalizadores. En orfebrería su principal uso es como aleación para fabricar oro blanco ya que una pequeña proporción de paladio es capaz de cambiar totalmente el color amarillo del oro, otorgándole al mismo tiempo más resistencia y dureza a la aleación.

La Plata

La plata cuyo símbolo es Ag, tiene el origen de su nombre del latín “Argentum” que quiere decir “blanco” o “brillante”. Funde a una temperatura de 961,78 ºC y tiene una densidad de 10,49g/cm3

Es un metal muy dúctil y maleable, posee la mas alta conductividad eléctrica y térmica de todos los metales, como también el color más blanco y el mayor indice de reflexión.

Los primeros registros del uso y extracción de la plata se remontan al año 4.000 A.C y desde entonces ha sido atesorado y transformado en monedas, joyas, platos, trofeos, objetos de decoración, etc.

En orfebrería se usa en distintas aleaciones: plata 925 (también llamada Sterling) plata 950, plata 980… La aleación mas común es con cobre, pero existen muchísimas aleaciones para distintos procesos de fabricación de éste metal.

Para los anillos de compromiso, la plata, no es una opción muy común porque, en comparación con el oro blanco 18k y el platino, es muy blanda y tiene un mayor desgate, incluso en los engastes de las piedras y como los anillos de compromiso llevan tradicionalmente diamantes es muy riesgoso engastarlos en plata.

El Cobre

El cobre cuyo símbolo es Cu, tiene el origen de su nombre del latín “Cuprum” que también alude al metal rojo. Funde a una temperatura de 1084,6 ºC y tiene una densidad de 8,96g/cm3

Fue uno de los primeros metales utilizados por el ser humano en la prehistoria. Su aleación con estaño, el bronce, fue tan importante para el desarrollo de la humanidad que dos periodos de la humanidad están relacionados al cobre.

Los primeros registros del uso y extracción del cobre se remontan al año 7.000 A.C. Y desde entonces ha estado ligado al desarrollo humano, siendo la base de herramientas, objetos de uso doméstico, esculturas, instrumentos musicales, medios de transporte, motores, telecomunicaciones y tecnología.

Algunas de las aleaciones mas conocidas del cobre son el latón (cobre y zinc), el bronce (cobre y estaño) y la alpaca (cobre, níquel y zinc) pero en orfebrería se usa principalmente como parte de aleaciones de otros metales como el oro y la plata.

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Los metales en orfebrería
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Los principales metales nobles que se usan tradicionalmente en orfebrería son: oro, platino, paladio, plata, cobre. Los metales nobles en estado puro son muy blandos y dúctiles, se gastan y deforman con facilidad, es por eso que se usa una aleación, es decir, se funden dos o más metales con el propósito de cambiar sus propiedades y hacerlos mas resistentes y poder usarlos en orfebrería.
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Bruno Reid Orfebrería & Grabado
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